On the road in England – Part I: Whitstable, Kent

Flying Sandworm - artwork zoer

When one contemplates traveling, the first thing that needs to be determined is the answer to the question: where to? I have traveled quite a bit in my life and I have recently found that it is by no means a mistake to let your intuition guide you in the search for an adequate destination. Maybe there’s a friend you haven’t seen in a very long time, or there’s this town that you’ve read about so many times in your favorite novel or this stunning beach you saw in this one movie that was no good at all, but boy, this beach! No matter how that one particular place, which you now can’t seem to get out of your head, got there in the first place, several years of experience have made me an expert in the field and I strongly advise you to follow your gut feeling.

My gut feeling together with the restrictions dictated by a tight budget have brought me to England and I’d like to invite you to, retrospectively, come along with me on the journey, because not only have I discovered a beautiful new destination, but I have also added new places on my travel to-do list.

Whitstable High Street

The first stop on my itinerary was Whitstable. I tiny town about 60 miles east of London. A good friend of mine lives there and on first sight I instantly realized that Whitstable wasn’t the god-forsaken place in the middle of nowhere, which I had thought it to be, not at all! Having arrived there, after passing little more than an hour on a train from London Victoria (Southern Railway – oneway tickets cost about 20 Pounds), I discovered a charming little town on the southeastern coast of England.

Of course I’m not the first to discover Whitstable’s qualities – thousands of Londoners have done so long before me and on the weekend they flock to the east in order to enjoy a range of distractions from the hectic city. There’s a beach of course, where the ones who consider themselves lucky to still have some money in the bank, can try to buy one of those tiny huts that crowd some of the stretches along the coast. Be aware though that the best ones can cost you up to 15.000 Pounds, and they don’t include the property they’re built on. If you know what the terms „beam reach“, „starboard“ and „hoist“ mean, then you might want to go sailing. Excellent location and good conditions will make the space on the sea scarce on busy sailing weekends.

Whitstable, Beach

Of course there’s one downside when you’re staying with a friend, you’re absolutely not in the position to make any recommendations on where the future Whitstable disoverer might want to stay overnight. But seeing that the streets are filled with tourists, especially in the summer and even more so on the weekend, I am quite certain that by searching the usual websites adequate, or even luxurious, accommodation can be found quite easily (unless of course someone else has found it before you…). But this is all meaningless, when it comes to the upsides of visiting a friend who happens to live in a lovely sea side resort, especially when this friend is able to provide insider knowledge about what to do in and around Whitstable.

First things first. There’s one vital condition that needs to be satisfied when one sets out to do some touristic discovering – regardless how small the place – a decent breakfast that provides enough energy for several hours of walking, looking, taking pictures &c. The best choice in this case is a so-called „full English breakfast“. Howard’s Kitchen, a charming little Café/Restaurant in Whitstable is an expert in the field. Typically consisting of 2 eggs (scrambled or sunny side up), 2 sausages, 2 strips of bacon, fried tomatoes or mushrooms and not to forget the notorious baked beans, in some cases you might even find smoked fish on your plate, all accompanied by your choice of drink and buttered toast. I was only able to ingest about 2/3rd of the full amount, or what felt like approximately 5000 calories, but – and here comes the positive effect of this type of culinary start into the day – I didn’t feel hungry until about 6 p.m. of the same day. So there was plenty of time to discover Whitstable whithout the distractions of a hungry stomach.

You may want to start out by walking along High Street, which I would call the main route through Whitstable. On the weekend the street is busy with all kinds of locals as well as tourists going about their business of weekend shopping, finding the right place to get coffee or souvenirs and so forth. When walking north, High Street splits up into Harbor and Sea Streets, from each of these routes it’s only a short walk to the shore, where you’ll find your usual array of cafés, bars, or just plain beach, which in Whitstable’s case is shingle beach.

Whitstable, Kent

Along the waterfront you may want to take a break at the „Tea Gardens“. Situated just a few steps above the beach, inside a beautifully landscaped garden, it’s only open during the summer months and provides for an adequate outdoor setting to observe the obligatory English tea-hour. If in contrast to me you do get hungry, you might want to try for the oysters. Whitstable and oysters go hand in hand, according to my travel guide (Lonely Planet England) they’ve been harvested here since Roman times and whoever likes them might want to try Whitstable’s best known oyster place „Wheeler’s Oyster Bar“. Of course I can’t recommend it, since I didn’t eat there, remember I wasn’t hungry!

Whitstable, Wheeler's Oyster Bar

Anyhow, there’s still plenty to see in Whits, as I recall the locals like to call it, for example walking back and forth between the beach and the streets that run parallel to the shore. This is accomplished by sneaking along so-called alleys, tiny public pathways that connect the streets with the waterfront and which, due to being lined with a thicket of plants and flowers, make you feel like a smuggler in the old (pirate) days.

Whitstable, Kent

And when you’re finished with walking, sneaking, or whatever else you’ve done on your day in Whitstable I suggest you spend your evening hours in a traditional English pub. For people like me, coming from a country that has no sea, there is only one rule whenever I get near any body of water that rightfully qualifies as „sea“: Spend sufficient time near the water! So my friendly host and I chose a pub called „Old Neptune“. Not only is it located right on the beach, it’s also one of the favorites with the native Whitstable folk (which is always a good sign for any place where food and/or drink is served) and there’s even live music on some nights. No better way to end a lovely day in a beautiful little town than spending it with a good friend and one or more glasses of ale.

Whitstable, Kent

Oh and by the way, if you happen to bump into one of those celebrity people who like to come to Whitstable, like, say, Rod Stewart, my advice is, don’t look at them too intently. They might just turn to you and say something like: „Yes, it’s me!“. But of course that’s only hearsay and you always have to use a bit of caution when talking to people who live near the sea, it might after all just be a fish story…

Next stop: Canterbury

Useful Information:

Traveling to England: I took Aer Lingus from Vienna, Austria, but wherever you’re traveling from, London is a popular destination, you should be able to find good fares from most points around the globe, I suggest a simple airline search with e.g. Google.

Connection: From London Victoria take Southern Railway, one way tickets cost about 20 Pounds. If you’re using public transportation in England I recommend purchasing a round-trip ticket whenever possible – they usually reduce the cost of traveling considerably.

Information about Whitstable can be found on Canterbury’s official tourist information site, however an internet search will come up with several other sites that offer information on tourist activities, accommodation etc. in Whitstable.

On my travels through England I have used the latest edition of Lonely Planet England as a handy source of all kinds of information, especially concerning public transportation, basic historic information and accommodation.

Susanne, 28 June 2009

Yes, it’s me

The Sandworm

Wenn man sich Gedanken über eine anstehende Reise macht und ich halte es da fast quasireligiös mit einer der Grundregeln des Dalai Lama (Besuche einmal im Jahr einen Ort, den du noch nicht kennst), dann überlegt man sich zunächst wohin man eigentlich reisen möchte. Ich lasse mich diesbezüglich gerne von der Literatur inspirieren und nach einem begeisterten Einstieg in die Welt des James Joice (A Portrait of the Artist as a Young Man, danach Dubliners), stand zunächst Irland im Zentrum meiner Suche. Nach einigen Wochen auf diversen Webseiten verschiedenster Fluglinien, fand ich mich schließlich durch ein unschlagbares Angebot der Aer Lingus erstmals zum Nachdenken darüber verführt, was wohl wäre, wenn ich nicht nach Irland, sondern nach England führe. 30 Euro hin und retour (inklusive Taxen) waren nicht zu überbieten und fast gleichzeitig mit dem geografischen Gedankensprung, fanden sich auch noch weitere triftige Gründe für eine Reise nach England. Erstens eine gute Freundin, die südöstlich von London in der Grafschaft Kent lebt und schon seit viel zu langer Zeit nicht mehr gesehen war und nicht zuletzt die Leidenschaft für englische Literatur des 18. und 19. Jahrhunderts, noch weiter präzisiert, die Tatsache, dass Jane Austen mit Sicherheit einen der Topplätze in meiner Liste von hochgeschätzten Schriftstellern einnimmt.

Ein paar Klicks und wenige Wochen später fand ich mich also im Flugzeug besagter Airline wieder, Direktverbindung Wien – Gatwick mit dem ersten Reisestopp „Whitstable“ am Programmplan. Durch eine tageszeitlich (für meine Begriffe, denn ich kann nichts weniger ausstehen, als im Morgengrauen zum Flughafen zu fahren) günstige Reisezeit, betrat ich gegen 17 Uhr Ortszeit den Boden ihrer königlichen Majestät Elisabeth II. und fand mich im Weltrekordtempo über eine Bahnverbindung nach London Victoria (Züge fahren je nach Betreiber in etwa alle 15 Minuten, die Verbindung über Southern Railways benötigt nur wenig länger als der angepriesene Gatwick Express, ist dafür aber mit ca. 10 Pfund pro Strecke wesentlich billiger), im Zug nach Whitstable sitzend wieder, gegen 20 Uhr schließlich hatte ich mein Ziel erreicht, Freundin C. stand bereits winkend am Bahnsteig.

Whitstable, High Street

Über Whitstable gibt es so einiges zu erzählen und selbst wenn ich den Ort bloß deswegen in meine Reiseroute aufgenommen hatte, weil ich Freunde und Unterkunft dort fand, so zeigte sich auf meiner weiteren Reise, dass Whits, so nennen es die Einheimischen gern, unter den Engländern relativ bekannt war und insbesondere von der betuchteren Londoner Gesellschaft gerne für Wochenendausflüge ans Meer genutzt wird. Whitstable also liegt knapp 100 km östlich von London und etwa 11 km nördlich von Canterbury, was die Attraktivität von Whits zusätzlich steigerte, war doch schnell beschlossen, dass Canterbury Reisestopp Nummer 2 werden würde.

Whitstable - Segelhafen

Der malerische kleine Ort an der Küste Südostenglands besticht durch hübsch aneinander gereihte Häuschen, mit gepflegten Gärten, die dank der Jahreszeit alle in voller Blüte standen und welche sich in einem länglichen Streifen von West nach Ost an den Strand schmiegten. Über mögliche Unterkünfte und deren Qualität kann ich an dieser Stelle leider keine Auskunft geben, nachdem sich der Ort aber zunehmender Beliebtheit, vor allem wegen seiner Nähe zu London, erfreut, bin ich sicher, dass sich adäquate Quartiere leicht finden lassen (so sie nicht ausgebucht sind!). Am Wochenende herrscht dann schließlich auch Hochbetrieb und Einheimische wie Erholungssüchtige treibt es auf die Straßen, wobei sich ein Großteil davon früher oder später entweder in einem der Cafés und Restaurants am Strand, oder in der zentralen High Street einfindet. Nach Norden spaltet sich die High Street in die Harbour und die Sea Street auf, von jeder dieser Straßen ist es bloß ein Katzensprung zum Strand, den man immer wieder auch auf kleinen, „alley“ genannten, Schleichwegen erreicht, die mit dichtem Grünzeugs umwuchert fast schmugglerpfadartig zum Hin- und Herschleichen einladen.

Whitstable, Strandpromenade

Entlang der Strandpromenade finden sich wahlweise Hafenbars und Cafés, Badestrände oder Anlegeplätze für die unzähligen Segelboote, die sich bei günstigem Wind in der Bucht drängen. Die Lage macht Whitstable schließlich zum idealen Erholungsort, egal ob man nun segeln will, oder bloß ein Wochenende lang dem Großstadttrubel entkommen möchte, ob man fein Essen geht (Whitstable ist in ganz England für seine Austern bekannt) oder ob man sich, wenn es das Wetter erlaubt, an den Kieselstrand legt (einfache Strandhütten werden zu einem Preis von bis zu 15.000 Pfund gehandelt!), es findet sich für jeden irgendwas in diesem Ort. In meinem Fall war es morgens ein gigantisches Frühstück in Howard’s Kitchen – einem kleinen Café-Restaurant mit hübschem Wintergarten und ausgezeichneter Küche. Ein typisches englisches Frühstück schließlich, also das was sich vor Ort dann „full English breakfast“ nennt, ist eine optimale Unterlage, um bis mindestens zum frühen Abend ohne jegliches Hungergefühl touristischen Aktivitäten nach zu gehen. Bestehend aus (im Regelfall) zwei Eiern (als Omelett oder Spiegeleier), zwei Würsteln, zwei Streifen Speck (jeweils gebraten), den obligaten Baked Beans und je nach Tradition gebratenen Champignons oder Tomaten (in Abhängigkeit von der Region in der man sich aufhält, kann auch geräucherter Fisch dazustoßen) und jede Menge dick mit Butter bestrichenem Toastbrot (im Idealfall geschnittenes Weißbrot statt dem herkömmlichen Industrietoast), habe ich nach ungefähr 2/3 der auf meinem Teller aufgehäuften Nahrungsmittel oder gefühlten 5000 Kalorien w.o. gegeben. Mit genügend Energie ausgestattet reichte es jedoch für eine ausgiebige Erkundung von Whitstable, die über den Hafen zur Strandpromenade führte, vorbei an einem sehr netten kleinen Café namens „Tea Gardens“, welches nur in der warmen Jahreszeit geöffnet hat und wo man stilvoll in einem gepflegten Garten den englischen Pflichttee zu sich nehmen kann, bis zur Stätte an der meine Freundin C. eine recht eigentümliche Begegnung mit einem nach Whitstable gereisten Prominenten namens Rod Stewart hatte.

Whitstable, Tea Garden

Zugetragen hat sich das „celebrity sighting“ im Hotel Continental (passender hätte der Herr auch kaum auswählen können), das über einen sehr netten Tea-Room samt Meerblick verfügt und in dem man, so wie es in England oft üblich ist, seine Bestellung an einer Art Tresen selbst ordert und auch gleich bezahlt. Ebendort hatten sich ausgerechnet Herr S. und meine Bekannte C. eingefunden, als C., die einigermaßen kurzsichtig ist und die, um die Tafel mit den Tagesangeboten zu lesen, ihre Augen zusammenkniff, schließlich mit entsprechend fragendem Gesichtsausdruck nicht nur auf die Anbotstafel, sondern zufällig auch in die Richtung des neben ihr stehenden Herrn S. starrte, woraufhin dieser sich zu ihr drehte und mit einer Mischung aus Wohlwollen und Freude erkannt worden zu sein folgenden Satz von sich gab: „Yes, it’s me.“ Natürlich hat C. erst zu diesem Zeitpunkt erkannt, dass es sich tatsächlich um Rod Stewart handelte, hat höflich gelächelt, ihren Tee in Empfang genommen und dann doch lieber das Weite gesucht.

Whitstable, The Old Neptune

Nach derlei Abenteuern, die sich in Whitstable mit Sicherheit täglich zutragen, sollte man für eine sinnvolle Abendgestaltung am besten ein klassisches Pub auswählen. C. und ich haben uns für „Old Neptune“ entschieden, welches an jenem Abend nicht nur ausgzeichnete Live-Musik bot, sondern auch voll mit Einheimischen war, was in Bezug auf die Lokalwahl immer ein gutes Zeichen ist. Old Neptune liegt darüber hinaus direkt am Strand, das machte es für mit Binnenlandstatus gestrafte Reisende wie mich eindeutig zur ersten Wahl gegenüber jenen Pubs, die sich auch zu Hauf in den Whitstabler Straßen fernab vom Meer finden. Bei einem Ale und musikalisch untermalt fand schließlich ein gemütlicher Tag in Whitstable seinen entsprechend entspannten Ausklang.

Nützliche Links:

Neben der von mir erwähnten Aer Lingus, gibt es auch noch zahlreiche andere Airlines die Direktflüge zu den verschiedensten Flughäfen rund um London anbieten, ich empfehle eventuell eine Flugsuche mit Checkfelix.

Wissenswertes über Whitstable findet sich auf der offiziellen Webseite von Canterbury, es finden sich aber mittels Google-Suche noch jede Menge anderer Seiten, die Informationen über Whitstable zur Verfügung stellen.

Anreise von London: Mit Southern Railway – One Way Ticket ca. 20 Pfund, je nach Tageszeit und Verfügbarkeit – es empfiehlt sich bei der Benützung des öffentlichen Verkehrs in England grundsätzlich (wenn möglich) Hin-und Retourfahrten zu kaufen, da sich dadurch der Fahrpreis mitunter erheblich reduzieren lässt.

Nächster Stopp: Canterbury

Susanne, 24. Juni 2009