On the road in France – Villefranche Sur Mer

When the winter months become unbearable, because the clouds don’t seem to want to vanish and the sun is but a distant memory, when, as if that wasn’t enough, you live in a landlocked country and suffer from an incurable addiction to the sea, it is high time to pack your bags and get on a plane.

Which is exactly what I did just a few weeks ago, when I realized that surfing vacation or airline related websites did nothing to ease my melancholic state of mind. In fact it made matters worse. I’d been looking at pictures of southern France, a region that I’ve grown to love, especially the area in and around Nice, where I’d already spent two wonderful vacations. But there were still a few places I had yet to see, so I didn’t hesitate very long and the option of a few days off, as well as a promising weather forecast for the coast, more or less forced me to book a flight and a hotel. This time around I chose to stay in Villefranche Sur Mer, a tiny sea-side village, just a few miles to the east of Nice.

With a fantastic discount for an outstanding hotel, and a bargain for the plane tickets, I left Vienna on a wintery mid-February day, foggy and cold, and just about two hours later I exited at Nice Airport welcomed by a spring-like dream, with blue skies and mild temperatures.

With the view of the mediterranean coast, the endless beach promenade lined with palm-trees and the first breath of the very typically scented sea-side air, a mixture of moistness with a tinge of salt, my mind went into the usual zen-mode, which is turned on like a switch as soon as I’m anywhere near an ocean. I instantly relaxed, drew up something of an admittedly almost idiotic grin and headed towards information, in order to find out how to get to Villefranche.

I wasn’t even bothered by any strikes this time around and when I changed buses in the city center of Nice, the driver actually got the bus heading to Villefranche to wait up for me, by honking the horn and waving. I thought I was witnessing a miracle. A few minutes later I got off in Villefranche, rolled my suitcase down the steep coast towards the old harbor and checked into the most beautiful hotel in the area.

I don’t know what I did, but this vacation – yet again – would be more or less perfect. A sequence of lovely days, wonderful weather, pleasant people and a near fairy-tale like peacefulness in and around Villefranche Sur Mer.

As mentioned, the following days were spend in a state of bliss, mostly in Villefranche, which as the whole area on the coast, was more or less in full blown spring mode, with flowers blooming all around, mild temperatures around 15 degrees Celsius, and the benefit of the off-season. Which meant very few people to invade on activities such as taking pleasant little walks around the beautiful medieval town, sitting on my balcony and gazing at the boats rocking peacefully in the old harbor just out front or lounging at the Café Les Palmiers, which offers both views of the bay and the few locals or tourists which hang around the village at that time of the year.

Whoever is not trained as I am in wasting away the day by doing absolutely nothing, there’s always the option to jump on a bus and go to Nice. Which I did, since I still had some unfinished business with the town, so to speak.

When I last spent time in Nice I discovered a place on the hill which towers over the city – the Colline du Château – not only to be horrified of not even having seen it the first time around, but to also find out later, that this place is called Nietzsche Terrace – owing its name to the German philospher, who had spent time in the region and enjoyed the serenity as well as the view.

So I spent a few hours on the Colline du Château, which is in fact a beautiful place with lots of hidden spots where on can sit and philosophize. I didn’t come up with Zarathustra, but I could relate to Friedrich.

Even more so, after I spent the rest of the time in Nice at the Marché aux Fleurs, which seemed to have been invaded by sun seeking tourists from everywhere, especially England, an overwhelming amount of people, which drove me to finish my lunch faster than intended and hop on the bus to Villefranche, back to peace and quiet.

The rest of the time was spent as before, doing mostly nothing, which always comes so easily when you sit at the coast and watch the water. Where the hours pass unnoticed, oppressing thoughts are lifted and blown away and the only thing which remains is a tranquil state of mind, which is only briefly bothered by the knowledge that there’ll eventually be an end to this blissfulness.

And the days did pass in Villefranche, with lovely weather and temperatures that not only let me spend a few hours on the beach dozing in the sand, but allowed me to stick my feet into the sea and recharge my batteries with plenty of happiness to last until the next trip to the ocean.

Useful information:

How to get there: Nice Airport is the closest airport to Villefranche Sur Mer. If you use public transportation take bus Nr. 98 all the way to the gare routière in the city center of Nice. Change to Bus Nr. 81. The bus-stop at Villefranche is called Octroi. Bustickets from the airport are 4 Euros (all day passes for the region), one way tickets to and from Nice to Villefranche are 1 Euro.

Accommodation: If you stay in Villefranche,  the Hotel Welcome is practically a must. It’s a beautiful hotel, right at the old port, with lovely rooms and balconies facing the bay. The personnel is extremely friendly and helpful, there’s free Wi-Fi and during the off-season, discounts can get you up to 30% off.

Food: The Café Les Palmiers turned out to be the nicest Café/Restaurant in the Village. It’s located on a plaza right behind the Hotel, with a view of the old port and the Chapelle Saint Pierre, which boasts paintings by Jean Cocteau. Les Palmiers is great for breakfast, lunch or dinner. Good food can also be found at the water front, but be advised to check the menu, there are some outrageous tourist-trap-like prices.

Susanne, April 1st 2011

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Bonne Dégustation – oder die vergessene Kunst des Nichtstuns

In Anbetracht der Tatsache, dass sich in den Wintermonaten im Raum Wien oft wochenlang keine Sonne zeigt und aufgrund der persönlichen Disposition, die Abwesenheit eines Meeres im eigenen Land nur schwer ertragen zu können, war es mir vor kurzem de facto unmöglich eine Reise in den Süden noch länger aufzuschieben.

Die Meeres- und Sonnensehnsuchtssymptomatik war mir natürlich bekannt, gleichermaßen wusste ich, dass das Surfen auf diversen Destinations- und Airlinewebseiten absolut nichts zur Linderung beiträgt, im Gegenteil der Finger auf der Maus saß bereits locker, als ich mit einem Blick auf die Wetterkarte von Südfrankreich jede Hemmung verlor und kurzerhand einen Flug nach Nizza buchte, zwei Minuten später ein Hotelzimmer im angrenzenden Villefranche Sur Mer auf meinen Namen reservierte.

Der kleine Ort, der nur wenige Kilometer östlich von Nizza liegt, hatte bereits vergangenen Sommer meine Aufmerksamkeit geweckt, herrliches Wetter und ausgezeichnetes Service am Strand haben es mir damals jedoch verunmöglicht die kurze Distanz dorthin zurückzulegen, um mir ein Bild davon zu machen.

Da ich es aber generell so halte, dass ich neben der Grundregel einmal im Jahr wohin zu fahren, wo ich noch niemals zuvor im Leben war (Copyright Dalai Lama), gerne auch sehr spontan aufbreche, um dem alltäglichen Trott zu entkommen, selbst wenn es sich bloß um ein paar Tage handelt, hatte ich vergangenes Jahr kein Problem damit, Villefranche einfach links liegen zu lassen, denn ich wusste, es würde auch beim nächsten Besuch noch da sein.

Da es mir die südfranzösische Küste nun besonders angetan hat und nachdem man dort vor einigen Wochen bereits Sonnenschein und 15 Grad Celsius meldete, die Flugpreise akzeptabel und Hotelzimmer aufgrund der Jahreszeit mit Sonderpreisen ausgestattet waren, traf sich die Entscheidung wieder dorthin zu fahren quasi von selbst. Diesmal eben direkt nach Villefranche.

In Nizza gelandet – die Wahl des Frühfluges war in dem Fall die Richtige – stellte sich beim Warten auf den Bus sogleich die übliche, durch den Anblick der palmengesäumten Küste und das einzigartige salzigfeuchte Klima ausgelöste, innere Ruhe ein, die in nahezu ekstatische Freude umschlug, als ich sogleich einen Bus ins Stadtzentrum vorfand, und nicht wie letztes Mal aufgrund der französischen Streikfreude stundenlang warten musste.

Die Verbindung nach Villefranche ist übrigens hervorragend, beim Busbahnhof im Stadtzentrum steigt man einmal um – die freundliche Buschauffeurin brachte den Anschlussbus durch Hupen dazu, auf mich zu warten (ein Wunder?!), knappe 15 Minuten später stieg ich in Villefranche aus, rollte meinen Koffer den recht steilen Abhang durch die hübsche Altstadt zum Hafen und stand wieder einige Minuten später vor dem schönsten Hotel in Villefranche, wo sich durch meine hervorragende Planung für die nächsten Tage mein Hotelzimmer befand.

Schwer war die Wahl nicht gewesen, schließlich ist es das einzige Hotel am Hafen, direkt am Meer und es genießt auch einen entsprechenden Ruf. Seit Jahrzehnten geben sich dort diverse Berühmtheiten die Türklinke in die Hand, Jean Cocteau hat immer wieder dort gewohnt, die üblichen Verdächtigen aus der Kunstszene Mitte des 20. Jahrhunderts (Picasso, Chagall und Co.) trieben sich ebenfalls gern in der Gegend herum. Warum, versteht man spätestens, wenn man am Zimmerbalkon steht, auf den kleinen alten Hafen, die dort schaukelnden Boote und die dahinter liegende Bucht blickt.

Womit ich zum auch zum angekündigten Thema dieses Eintrages komme, nämlich der vergessenen Kunst des Nichtstuns. Ich bin seit Kindheitstagen geübte Meisterin in dieser Disziplin, die in Zeiten von Smartphones und Co., Dauerverbundenheit mit dem Web und Ähnlichem von einer scheinbar immer kleiner werdenden Zahl von Menschen beherrscht wird.

Wer sich darin üben möchte, der ist am besten beraten ans Meer zu fahren. Dort nämlich ist auch mir wieder klar geworden, warum ich eine unheilbare innere Sucht danach in mir trage, weshalb ich einige Monate des Wegseins kaum aushalte und wieso ich beim ersten Anblick des Wassers in eine fast meditationsgleiche Ruhe verfalle. Es ist wie ein Wunder, aber das Sitzen am Meer, das rhythmische Rauschen oder Plätschern, Brausen oder Tosen, je nachdem, wo man sich befindet, das Glitzern und die Reflexionen der Sonne auf der Wasseroberfläche, bewirken ein sofortiges sich Leeren des Kopfes.

Innerhalb von Sekundenbruchteilen stellt sich eine Freiheit von Gedanken, eine Gedankenlosigkeit im besten Sinne ein, was einen noch vor kurzem nicht losließ, oder ständig wiederkehrte, wird im wahrsten Sinne des Wortes weggespült. Einzelne Gedankenfetzen bleiben zwar präsent, aber sie werden leicht und ziehen dahin, wie die Wolken am Himmel.

So lassen sich Stunden damit verbringen, irgendwo in einem Café mit einem Glas Rosé zu sitze, am Hotelbalkon, oder wenn man so wie ich das große Glück hat, Mitte Februar auf frühlingshaftes Wetter zu treffen, mit den Füßen im feinen Kieselstrand vergraben, vor sich hindösend am Strand.

Für alle die keine großen Prokrastinationsexperten sind, bietet Villefranche natürlich auch Geschichte, samt einer wunderschönen Altstadt, die sich an die südfranzösische Steilküste schmiegt, so kann man bei schönem Wetter auch spazierend seinen Gedanken freien Lauf lassen. Kann die von Jean Cocteau bemalte Chapelle Saint-Pierre (direkt gegenüber vom Hotel) besuchen, die im Ort befindliche Église Saint-Michel, oder durch die Rue Obscure (dunkle Gasse) wandeln.

Eine Zitadelle gibt es, die eine herrliche Gartenanlage und ein Gratismuseum, mit sehr an die Skulpturen Modiglianis erinnernden Arbeiten eines Künstlers Namens Antoniucci Volti beherbergt.

Auf einem befestigten Steinpfad entlang der Küste kann man unterhalb der Zitadelle bis zum neuen Hafen spazieren, die Möglichkeiten die Wege durch den Ort zu variieren sind nahezu unendlich, so lässt sich auch in einer Kleinstadt wie Villefranche herrlich die Zeit vertreiben.

All jene, die mit dem im Februar spärlich besuchten Ort und dem Überangebot an Ruhe nicht zurechtkommen – mit dem Bus ist man zum wohlfeilen Preis von 1 Euro in weniger als einer Viertelstunde in Nizza.

Am dortigen Marché aux Fleurs herrscht auch in den Wintermonaten reges Treiben, ja, als ich dort vorbeischaute – ich hatte seit dem letzten Aufenthalt besuchstechnisch sozusagen noch eine Rechnung namens „Nietzsche Terrasse“ offen, welche mit einem ausgedehnten Spaziergang am Colline de Cheateau, auf dem sich diese vom deutschen Philosophen frequentierte Aussichtsplattform befindet, endlich beglichen wurde – waren sämtliche Restaurants am Platz so vollgestopft mit Leuten, dass ich nach einem kleinen Imbiss, sofort wieder nach Villefranche zurückkehrte und froh war wieder meine Ruhe zu haben.

Trotz des Trubels ist man aber auch in Nizza zu Touristen freundlich, eine für den Hotelbalkon angedachte flüssige Kontemplationsunterstützung namens Côtes de Provence wurde mir mit den freundlichen Worten: „Bonne Dégustation“ (Gute Verkostung) überreicht, bei der Rückkreise zum Flughafen bot mir ein im Bus stehender zweiter Chauffeur scherzhaft an, er würde dem eben abfahrenden Flughafenbus nachlaufen, wenn ich es eilig hätte.

So rinnen bei einer derartigen Reise die wenigen Tage dahin und ehe man sich versieht, sitzt man wieder im Flugzeug und befindet sich auf der Heimreise. Trotz allem aber kommt man verändert nach Hause, der graue Himmel ist weniger bedrückend, die Wintertemperaturen leichter erträglich, nicht weil man das eben verlassene Meer nicht bereits wieder ganz schmerzlich vermisst, sondern weil die Freiheit von den, an der Küste zurückgelassenen, aus dem Kopf gespülten schwermütigen Gedanken, das Dasein so sehr erleichtern, dass es sich bis zur nächsten Reise spielend aushalten lässt.

Hilfreiche Informationen:

Anreise: Austrian Airlines fliegen direkt von Wien nach Nizza und bieten immer wieder günstige Aktionspreise an. Vom Flughafen fährt man mit dem Bus Nr. 98 bis zum Busbahnhof (Gare routière), dort steigt man um auf die Nr. 81, die Haltestelle in Villefranche heißt „Octroi“. Tagestickets für das Bussystem kosten 4 Euro, zwischen Villefranche und Nizza hat man mit den Linien 81 und 100 eine regelmäßige Verbindung. Eine einfache Fahrt kostet 1 Euro.

Unterkunft: Kein anderes Hotel in Villefranche ist besser gelegen als das Hotel Welcome. In den Nebensaisonen lassen sich bei kurzfristiger Buchung Rabatte bis zu -30% finden. Buchung am besten direkt über das Hotel, welches, für alle Fälle, über gratis WLan verfügt. Das Hotel ist absolut empfehlenswert, große Zimmer mit Balkonen, sehr sauber, das schönste Bad, das ich je in einem Hotel gesehen habe, samt ausnehmend höflichem und hilfsbereitem Personal.

Essen: Bei der Hotelbuchung sollte man darauf verzichten das Frühstück mitzubestellen, man sollte sich je nach Wetter vor Ort entscheiden. Am Platz hinter dem Hotel bietet sich mit LesPalmiers z.B. eine nette und sehr gute Essgelegenheit für alle Tageszeiten, mit Blick auf die Cocteau-Kapelle und das Meer dahinter. Auch an der Strandpromenade kann man bei gutem Wetter sehr gut frühstücken, das Hotel selbst hat einen für kühlere Temperaturen bestens geeigneten Wintergarten, der ebenfalls einen Blick aufs Meer, allerdings in geschützter Atmosphäre erlaubt. Das Hotelfrühstück ist zumindest in der einfachen Variante á 7 Euro empfehlenswert. Herausragende Küche habe ich bei meinem Aufenthalt keine vorgefunden, habe jedoch in allen gewählten Restaurants gut gegessen. Persönlicher Favorit war das LesPalmiers, weil es am wohl schönsten Platz in Villefranche liegt und bestens geeignet ist zum Leutebeobachten oder Nichtstun. Die Restaurants an der Strandpromenade haben teilweise unnötig hohe Preise, ein Blick in die Karte empfiehlt sich bevor man z.B. unachtsam ein Glas Wein für 7 Euro bestellt…

Mehr Informationen über Villefranche finden sich auf der offiziellen Tourismusseite (engl.) oder z.B. auf Wikipedia.

Susanne, 12. März 2011

On the road in France – Nice

Southern France is always worth a visit. No matter where you go, I’m quite certain that you will enjoy your stay. When it comes to Nice though, I would like to add that this particular town would very much deserve to be pronounced the English way. After all it is very nice there. That’s one of the reasons I decided to pay the city on the French riviera another brief visit this summer.

Wherever you come from, Nice has its own airport, so there’s no need to spend too much time thinking about how get to your hotel. At least that’s what I thought until – waiting for the bus to the city center – I remembered that I was in France. I have spent some time in France, Paris respectively, and I should have known that wherever you go in this country, a strike is never far away. So as I mused about what to do and where to go during my vacation in Nice, it suddenly struck me that the reason for my prolonged waiting could well be a strike.

It was. And I as well as some 40 other people had decided to resist the urge to take a cab and remain obstinate, as if to demonstrate our own right for public transportation, close to midnight outside of Nice Airport. Fortunately I possess extensive experience with and a general sympathy for the sometimes sanguine, sometimes grumpy French people and did exactly as they do when they’re faced with delayed public transportation due to various strikes. Which is pretty much nothing, combined with a smile on your face. But that is rather easy when you’re inhaling salty air from the Mediterranean Sea and are looking forward to 5 days of „joie de vivre“.

Finally the bus arrived and I made it to the hotel at last. A friend of mine was already waiting and in order to properly start the holiday we headed out to the historic quarter (Vieux Nice) and the part that’s usually referred to as Marché Aux Fleurs to toast to good food, weather and of course – wine. Which, if you’re willing to take my advice, should be Côtes de Provence rosé wine.

Despite the fact that we had had some plans for this vacation, all of them were abandoned on day one, when we visited the private beach of our hotel, which was the Hotel Beau Rivage right behind the famous Promenade des Anglais. It’s not as private as you may think, everybody can go, but you have to pay an entrance fee and when you do, you will find yourself in a little paradise, equipped with comfortable deckchair, a restaurant with handsome waiters, who will deliver right to where you’re slumbering, pretty blue and white umbrellas, your own life-guard, and most importantly the turquoise colored freshness of the Mediterranean sea, five steps from your deckchair.

Nothing, absolutely nothing was able to beat that, and with the happy coincidence of outstanding weather, my friend and I forgot about Cannes, St. Tropez, Villefranche sur Mer or other places to go and stayed in Nice. Five days of absolute bliss.

In case you ask yourself why I’m telling you all this, when you may have wanted to read about sights and things to do, well, if you ever want to be an accomplished traveler you should heed the few pieces of advice I have to offer. Which can actually be summed up in one sentence: When you travel, do what you FEEL like doing (and don’t rely on travel guides). This is something of a taoist travel mantra, which I’ve used in the past few years and which has always rendered my vacations more or less perfect.

The one at Nice turned out to be a mixture of laziness on the beach, food and drink. And southern France is actually one of the best places for these occupations, considering that the weather is pleasant most of the summer, the French definitely know how to cook and I don’t need to mention the wine.

So when you travel to Nice, and when you find yourself lucky enough to have a few days of sunshine ahead of you, why don’t you indulge yourself on one of the private beaches. Go get front-row deckchairs, bring a good book and let time get washed away by the pleasant sound of the Mediterranean surf. If you get thirsty, the waiters will be happy to bring you a glass of wine, some olives and as far as I’m concerned – not much more is necessary to make a traveler happy.

When it comes to eating, you definitely want to check out „L’Ane Rouge“ at the harbour. I can savely say that it’s been a long while since I’ve eaten better. The personnel is friendly and very attentive, if you stay late, make sure they call a taxi for you – remember a strike is never very far away in France and cabs can get rare on these occasions as well.

As for the touristy area around the Marché aux Fleurs – my friend an I ate there twice and even though one might suspect tourist traps in these places, we were never disappointed. We tried La Cambuse, and found excellent Pizza, Chez Freddy served an outstanding lobster paella, prices were reasonable, the service ok. Le Pain Quotidien turned out to be a wonderful place for breakfast. They have a wide variety of breads, which are baked fresh every day, delicious cream-coffee (the french way in a big mug) and different selections of breakfast add-ons, ranging from omelets to muesli or smoked salmon.

When you’re not relaxing at the beach, strolling around the old quarters is a pleasant waste of time, if you’ve absolutely got to spend money, the area around Place Massena (Rue Paradis, Avenue de Suède…) will provide you with plenty of opportunities to get rid of whatever you have in your wallet. Nightlife centers around the old quarters, at least that is where all the tourists can be found. There are clubs that may be popular, some place called Le Klub for example, where my friend and I found ourselves on the one and only excursion late at night together with one other lost soul. Who knows, they may get busy in the early morning hours, we didn’t care to find out. By this time we had long decided that our vacation in Nice was going to be spent lazing on the beach, reading a good book or gazing out at sea.

Where I live, we use a saying to describe a person who knows how to live very well. We would say he or she lives like a god in France. If you get a chance to do as I did in Nice, you’ll agree with me that the selection of France as the place where even a God may feel spoiled, couldn’t have been more appropriate.

Useful Information

Getting to Nice and accommodation: Nice has its own airport. Most cities in Europe offer direct flights to Nice, when you come from further away, you will probably have to fly via Paris. Hotels are plenty in Nice, but I can recommend the Hotel Beau Rivage. The have excellent rates if you book early (around 180 Euros per room). Despite the fact that the interior designer got a little carried away with the design rather than stressing function (e.g. in the bathrooms). the hotel is in a great location, right near the Marché aux Fleurs and the beach, personnel is extremely helpful, hotel guests enjoy slightly reduced rates at Beau Rivage Beach.

Food:  Le Pain Quotidien, 1 Rue Saint-François de Paule. Excellent selection of breads, terrace seating, a far better choice than the overpriced hotel breakfasts. L’Ane Rouge , 7 Quai des Deux Emmanuel, situated at Nice harbor, outstanding sea-food and fish, I recommend the fixed-price menu, but don’t fall for the outrageously overpriced aperitiv! La Cambuse, 5 Cours Saleya, pizza, salads and regional specialties. Chez Freddy: 20 Cours Saleya, sea-food and fish, excellent paellas.

Susanne, August 22nd, 2010